Марсианская охота за жизнью может искать магнитные ключи

Фотография Марса из НАСА

Фотография Марса с космического корабля НАСА 'Викинг', запущенного в 1975 году. (Изображение предоставлено: Проект «Викинг» / НАСА)



САН-ФРАНЦИСКО. Новое исследование предполагает, что если на Марсе когда-либо существовала жизнь, она могла выдать свое присутствие с помощью отличительной магнитной подписи, которую мог бы обнаружить марсоход будущего.



Миссия по охоте за жизнью на Красной планете могла бы искать залежи магнетита или других железосодержащих минералов в марсианских отложениях. Идея гласит, что относительно равномерное распределение магнитных зерен в таких насыпях могло бы быть убедительным доказательством того, что они были давно захвачены липкими микробными «биопленками».

Исследователи заявили, что этот магнитный метод обещает стать окончательным испытанием марсианской жизни. Ученые десятилетиями искали такую ​​черно-белую метрику, но большинство вариантов предлагают множество оттенков серого.



«Мы пытаемся избавиться от серой зоны», - сказала ведущий автор Виктория Петришин из Университета Южной Калифорнии, которая представила здесь исследование в пятницу (9 декабря) на ежегодном зимнем собрании Американского геофизического союза. [ 5 смелых утверждений инопланетной жизни ]

Липкие микробные насыпи

Здесь, на Земле, сообщества микроорганизмов обычно строят большие осадочные холмы, называемые микробиалитами. Микробы собираются вместе в слизистые маты или пленки, которые растут слой за слоем по мере размножения микробов, создавая микробиалиты.



Самые известные из этих курганов - строматолиты, которые образуются на мелководье и сохраняют летопись окаменелостей жизни на Земле, насчитывающую 3,5 миллиарда лет.

Если бы марсоход наткнулся на насыпь на поверхности Марса, похожую на стромалит, ученые, несомненно, были бы очень взволнованы. Но это открытие само по себе не будет окончательным доказательством прошлой или настоящей марсианской жизни, поскольку подобные холмы могут образовываться и без помощи живых организмов.

Кроме того, микробы плохо сохраняются в окаменелостях, поэтому марсоход может ничего не найти в образце, даже если холм когда-то кишел бактериями Красной планеты.



Схема, показывающая, как липкие биопленки улавливают больше магнетита - и на более широкой площади - чем холмы, образовавшиеся абиотически (без помощи живых организмов). Некоторые исследователи считают, что будущие миссии по обнаружению жизни на Марс могут найти такую ​​магнитную сигнатуру.

Схема, показывающая, как липкие биопленки улавливают больше магнетита - и на более широкой площади - чем холмы, образовавшиеся абиотически (без помощи живых организмов). Некоторые исследователи считают, что будущие миссии по обнаружению жизни на Марс могут найти такую ​​магнитную сигнатуру.(Изображение предоставлено Викторией Петришин)

Но биопленки липкие; микробиалиты улавливают и связывают отложения и различные минералы, включая магнетит. Петришин и ее команда хотели посмотреть, может ли это скопление магнетита служить «биосигнатурой» или убедительным признаком жизни. Итак, они провели несколько экспериментов.

Исследователи собрали образцы микробных циновок из южной Калифорнии. Они поместили образцы в резервуар с водой и наклонили их под разными углами - от 0 градусов (по горизонтали) до 90 градусов (по вертикали). Затем они ввели частицы магнетита.

Они сделали то же самое с образцами мата, замененными на карбонатный контроль (микробиалиты обычно содержат много карбонатных минералов).

Команда обнаружила, что образцы мата захватили гораздо больше магнетита, чем контроль. В контрольном образце частицы магнетита концентрировались на дне, как это диктуется законами гравитации. Но коврик захватил много магнетита по всей своей поверхности, показывая, насколько липкие биопленки. Даже вертикально наклоненные образцы мата захватили много магнетита, в то время как материал соскользнул сразу с наклонных контрольных образцов.

Взять образцы курганов на Марсе?

Эксперименты команды предполагают, что будущая миссия марсохода может искать марсианские строматолитоподобные курганы на предмет магнетита или других железосодержащих минералов, сказал Петришин. Любые курганы, которые содержат много этих минералов по всей своей структуре, а не только на дне, вероятно, были построены микробами.

Для выполнения этой работы марсоходу потребуется всего лишь небольшая дрель и инструмент, создающий магнитное поле, готовая к полету версия настольного устройства, которое исследователи использовали для своих исследований.

«Это не должно быть слишком сложно», - сказал Петришин, отметив, что в прошлом исследователи роботов оснащались более сложным оборудованием. Например, марсоход НАСА Curiosity, который был запущен к Красной планете в прошлом месяце, оснащен набором из 10 инструментов, включая масс-спектрометр.

«Если вы можете поставить масс-спектрометр на марсоход, вы можете поставить это на марсоход», - сказал Петришин demokratija.eu.

Конечно, метод, предлагаемый Петришин и ее коллегами, будет полезен только в том случае, если марсоходы обнаружат на поверхности Марса какие-либо подозрительные холмы. Этого еще не произошло. Но если это произойдет, исследователи, вероятно, захотят найти хороший способ выяснить, было ли оно биологическим по происхождению.

«Если бы мы нашли на Марсе структуру, похожую на строматолит, тогда бы началась битва», - сказал Петришин.

Вы можете следить за старшим писателем demokratija.eu Майком Уоллом в Twitter: @michaeldwall . Следите за demokratija.eu, чтобы быть в курсе последних новостей космической науки и исследований в Twitter. @Spacedotcom и дальше Facebook .