Тайна разгадана: странные яркие пятна на спутнике Сатурна Титане - это высохшие дна озера

Это изображение в искусственных цветах, сделанное НАСА.

Это изображение в искусственных цветах, полученное с космического корабля НАСА 'Кассини', показывает Титан в ультрафиолетовом и инфракрасном диапазонах волн. (Изображение предоставлено НАСА / Лаборатория реактивного движения / Институт космических наук)



Озадачивающая загадка луны Сатурна, кажется, наконец-то решена.



Странные яркие пятна наблюдаются в южных тропических регионах самой большой луны Сатурна, Титан Новое исследование сообщает, что более десяти лет назад это, вероятно, русла высохших углеводородных озер и морей.

Результаты могут пролить свет на историю климата Титана, а также послужить источником информации для поиска потенциально пригодной для жизни среды на чужие планеты - сказали члены исследовательской группы.



Связанный: Удивительные фотографии: Титан, самый большой спутник Сатурна

Между 2000 и 2008 годами большие радиотелескопы в Обсерватория Аресибо в Пуэрто-Рико и обсерваторией Грин-Бэнк в Западной Вирджинии было обнаружено около дюжины аномально ярких областей на Титане шириной 3200 миль (5150 километров), втором по величине спутнике в Солнечной системе.

В то время пятна рассматривались как вероятное свидетельство наличия озер или морей на Титане, которые, как многие ожидали, будут укрывать такие тела, сказал ведущий автор исследования Джейсон Хофгартнер из Лаборатории реактивного движения НАСА в Пасадене, Калифорния.



Это раннее ожидание подтвердилось после того, как космический корабль НАСА «Кассини» вышел на орбиту вокруг Сатурна в 2004 году. Кассини наблюдал за множеством озер и морей на Титане и показал, что на Луне есть активная погодная система, основанная на жидких углеводородах. Метан и этан падают с неба в виде дождя, протекают по речным системам и бассейнам в озерах и морях, некоторые из которых больше Великих озер Северной Америки.

Титан остается единственным космическим телом за пределами Земли, которое, как известно, имеет на своей поверхности тела из стабильной жидкости.

Но озера, обнаруженные Кассини, расположены в основном возле полюсов Титана, особенно в дальних северных границах Луны. Зонд не обнаружил жидких тел в южных тропиках на участках, обнаруженных тарелками Arecibo и Green Bank.



Поэтому Хофгартнер и его коллеги решили разобраться в тайне. Они тщательно изучили все доступные наборы данных, используя наблюдения Кассини, чтобы «подтвердить достоверность» информации, собранной Arecibo и Green Bank.

Исследователи связали отражающие пятна, идентифицированные радиотелескопами, с одним «элементом местности», который имеет более гладкую поверхность и отличается по составу от окружающего ландшафта. По словам Хофгартнера, такие особенности характерны для высохшего озера или морского дна.

Связанный: Удивительные фотографии Сатурна, сделанные космическим кораблем НАСА Кассини

Здесь, на Земле, например, испарившиеся моря оставляют после себя относительно плоские поверхности, более соленые, чем их окружение. Исчезнувшие моря Титанов не были бы солеными, но вполне могли содержать растворенные органические молекулы, которые могли бы оставить аналогичный след на ландшафте.

«Большинство доказательств, кажется, согласуется с этим» объяснением, - сказал Хофгартнер demokratija.eu. Доказательства включают высохшие дна озер, которые Кассини наблюдали в полярных регионах, которые очень похожи на то, что радио антенны видели ближе к экватору.

Команда не может исключить возможность того, что загадочные яркие области на самом деле являются неглубокими лужами недавно выпавших углеводородных дождей. Но это кажется маловероятным, учитывая, насколько редко ливни случаются на Титане, сказал Хофгартнер. За 13 с лишним лет пребывания в системе Сатурна Кассини наблюдал всего два выпадения дождя - одно в 2004 году, а другое - в 2010 году.

Новое исследование открывает окно в эволюцию климата Титана, показывая, что условия на большой Луне со временем изменились. Но природа и масштабы этого изменения на данный момент не ясны. Например, неужели жидкие углеводороды только что сместились на поверхности Титана, переместившись из тропиков к полюсам? Или высохшее дно озера свидетельствует о том, что на Титанике метан и этан истощаются и в конечном итоге исчезнут полностью? В конце концов, известно, что солнечная радиация разрушает метан в атмосфере большой луны.

«Я лично подозреваю, что здесь будет задействовано и то, и другое», - сказал Хофгартнер.

Он добавил, что новые результаты могут быть полезны астробиологам, планетологам и всем, кто интересуется характеристикой потенциально пригодной для жизни среды в инопланетных мирах. Данные Кассини, Аресибо и Грин-Бэнка показывают, что аномальные яркие пятна сами по себе не являются достаточным доказательством для установления присутствия современного озера или моря, будь оно заполнено водой или метаном; такие черты могли просто показать, где раньше находилось такое тело.

Действительно, у активных озер и морей на Титане есть другая подпись - яркость, которая гораздо более согласованна, в результате невероятной гладкости этих тел. (Ветры на Титане практически отсутствуют, поэтому озера и моря Луны почти зеркально плоские.)

«Это говорит нам о том, что мы должны убедиться, что мы действительно осторожны», - сказал Хофгартнер о новом исследовании.

Он подчеркнул, что есть еще одно сообщение. Хотя космический корабль Кассини мертв - его операторы намеренно направили зонд с низким уровнем топлива в атмосферу Сатурна в сентябре 2017 года - миссия будет продолжать приносить пользу научному сообществу в течение многих лет.

«Я думаю, это просто говорит о том, насколько замечательной была миссия« Кассини », - сказал Хофгартнер. «Еще предстоит проделать большую работу по анализу данных Cassini, и я думаю, что есть удивительные открытия, которые только и ждут, чтобы их нашли в этом наборе данных».

Майк Уолл - автор книги ' Там '(Grand Central Publishing, 2018; иллюстрировано Карл Тейт ), книга о поисках инопланетной жизни. Следуйте за ним в Твиттере @michaeldwall . Следуйте за нами на Twitter @Spacedotcom или Facebook .

ПРЕДЛОЖЕНИЕ: Сэкономьте 45% на «Все о космосе», «Как это работает» и «Все об истории»!

В течение ограниченного времени вы можете оформить цифровую подписку на любой из наши самые продаваемые научные журналы всего за 2,38 доллара в месяц или 45% от стандартной цены на первые три месяца. Посмотреть сделку