Частная космическая компания SpaceX преследует благородную цель: помочь спасти человечество

SpaceX Дракон Марс

На этом кадре из концептуального видео миссии SpaceX показано приземление космической капсулы Dragon на поверхность Марса. SpaceX's Dragon - это космическая капсула, построенная в частном порядке для перевозки в космос беспилотных грузов и, в конечном итоге, космонавтов. (Изображение предоставлено SpaceX)

НАСА более 50 лет доминировало в американских космических полетах человека, но в 21 веке частные космические компании строят новые космические такси, чтобы выводить на орбиту больше людей. demokratija.eu рассматривает основных участников гонки коммерческих космических полетов в нашей недельной серии: Гонка на частном космическом такси . Это первая часть этой серии.



SpaceX планирует запустить историческую демонстрационную миссию на Международную космическую станцию ​​в начале мая, но амбиции компании выходят далеко за пределы низкой околоземной орбиты.

Если все пойдет по плану, SpaceX беспилотная капсула Dragon взорвется в космос примерно через две недели, взлетев с площадки на мысе Канаверал военно-воздушной станции Флориды на ракете Falcon 9. Поднявшись наверх, Дракон причалит к орбитальной лаборатории - впервые для частного космического корабля - разгрузит припасы и возьмет на себя некоторые другие предметы для путешествия обратно на Землю.

Эта миссия, первоначально намеченная на 30 апреля, но теперь, вероятно, перенесенная на 7 мая, как объявили сегодня официальные лица SpaceX (23 апреля), является тестом, чтобы увидеть, готова ли комбинация Falcon 9 / Dragon начать выполнение контрактных грузовых перевозок на станцию ​​для НАСА. Успешный полет стал бы большим шагом вперед для частных космических полетов и твердо поставил бы SpaceX на путь к своей конечной цели: помочь спасти человечество от вымирания.

«Я считаю важным, чтобы человечество стало многопланетным видом», - сказал основатель и генеральный директор SpaceX Илон Маск в интервью, которое транслировалось на канале CBS «60 минут» в прошлом месяце. «Я думаю, что большинство людей согласятся с тем, что будущее, в котором мы являемся космической цивилизацией, вдохновляет и волнует по сравнению с тем, в котором мы навсегда останемся привязанными к Земле, пока не наступит какое-то возможное исчезновение. Вот почему я основал SpaceX ». [Галерея: Дракон, частный космический корабль SpaceX]

Грузовое судно

Когда НАСА списало свой почтенный флот космических челноков в июле прошлого года, Соединенные Штаты стали полностью зависеть от российских, европейских и японских космических кораблей для перевозки грузов и экипажа в космос.

Но космическое агентство не довольствуется таким положением вещей. Это обнадеживает развитие частных американских космических кораблей в надежде, что они смогут в ближайшем будущем доставлять на космическую станцию ​​как припасы, так и космонавтов.

Калифорнийская фирма SpaceX - сокращение от Space Exploration Technologies Corp. - одна из компаний, на которую рассчитывает НАСА. SpaceX, которую Маск начал в 2002 году, имеет контракт НАСА на 1,6 миллиарда долларов на выполнение 12 роботизированных рейсов на космическую станцию ​​с использованием капсулы Dragon и Falcon 9. (Другая компания, Orbital Sciences Corp., подписала сделку на 1,9 миллиарда долларов на восемь полетов. грузовые миссии для НАСА.)

Пара Dragon / Falcon 9 уже имеет за плечами один космический успех. В декабре 2010 года SpaceX стала первой частной компанией, которая отправила космический корабль на орбиту и вернула его в целости и сохранности; он выловил Дракона в Тихом океане после того, как капсула сделала два витка вокруг нашей планеты.

Если предстоящий демонстрационный полет пройдет успешно, первая из 12 грузовых миссий SpaceX может быть запущена в конце этого года, заявили представители компании. Но даже если все пойдет не так, у фирмы нет планов сдаваться.

«Не должно быть никаких сомнений в нашей решимости», - заявил Маск репортерам на прошлой неделе. «Мы доберемся до космической станции, будь то в этой миссии или в будущей».

SpaceX планирует запустить Dragon еще два раза в 2012 году, добавил он, возможно, один раз летом и один раз ближе к концу года. Эти миссии могут быть настоящими грузовыми рейсами или дальнейшими испытательными полетами, в зависимости от того, как Dragon и Falcon 9 сделают это на следующей неделе.

Панели солнечных батарей Dragon устанавливаются на ствол Dragon в ангаре SpaceX на мысе Канаверал, штат Флорида.

Панели солнечных батарей Dragon устанавливаются на ствол Dragon в ангаре SpaceX на мысе Канаверал, штат Флорида.(Изображение предоставлено SpaceX)

Такси космонавтов тоже

Однако Dragon - это не просто грузовой корабль. SpaceX всегда предполагала, что когда-нибудь будет перевозить астронавтов, и инженеры компании работают над тем, чтобы это произошло. [Как работает капсула Dragon Capsule от SpaceX (инфографика)]

В прошлом году НАСА выделило SpaceX 75 миллионов долларов на поддержку разработки системы прерывания запуска для Dragon, ключевого требования для корабля с экипажем. За последние два года агентство также выделило деньги трем другим частным строителям космических кораблей - Blue Origin, Sierra Nevada и Boeing - в надежде, что к 2017 году по крайней мере два разных коммерческих космических корабля смогут начать переправлять астронавтов на космическую станцию ​​и обратно.

По словам Маска, SpaceX должна уложиться в этот срок.

«Между здесь и там есть много переменных, - сказал Маск. Но в «идеальном мире» временной шкалы, добавил он, «это, вероятно, около трех лет - может быть, чуть меньше трех лет».

Стрельба по Марсу

SpaceX не довольствуется тем, чтобы просто возить астронавтов туда и обратно на низкую околоземную орбиту. Маск хочет, чтобы Дракон отправил людей в гораздо более отдаленные места, такие как Марс, чтобы помочь нам стать многопланетным видом.

«В конечном счете, в грандиозном масштабе истории очень важно то, находимся ли мы на пути к превращению в многопланетный вид или нет?» - сказал Маск на конференции в прошлом году. «Если мы не будем, что ж, это не очень светлое будущее. Мы просто будем болтаться на Земле, пока нас не унесет какое-нибудь бедствие ».

Чтобы помочь нам продвинуться дальше, SpaceX разрабатывает огромную ракету под названием Falcon Heavy , который он надеется запустить впервые в ближайшие год или два. По словам Маска, аппарат будет иметь тягу в 4 миллиона фунтов, что сделает его вдвое мощнее любой существующей ракеты - и примерно вдвое меньше, чем у ракет «Сатурн-5», которые доставили астронавтов на Луну во время программы НАСА «Аполлон», сказал Маск.

«Таким образом, в принципе, с двумя запусками Falcon Heavy и с некоторой стыковкой на орбите, вы действительно можете отправить людей обратно на поверхность Луны, что довольно интересно», - сказал Маск в интервью demokratija.eu в начале этого месяца.

Но SpaceX мечтает о большем, чем Falcon Heavy. Осенью прошлого года Маск объявил, что компания надеется разработать полностью многоразовую ракету, которая резко снизит стоимость доставки людей и грузов в космос.

По словам Маска, полностью многоразовая система космических полетов - в отличие от одноразовых ракет, широко используемых сегодня - является ключом к открытию последнего рубежа, делая исследование и колонизацию других миров гораздо более осуществимыми.

«Чтобы произвести революцию в космосе, мы абсолютно должны иметь полностью и быстро многоразовую ракету», - сказал он demokratija.eu. «По сути, это Святой Грааль ракетной техники. Я должен отметить, что многие люди не думают, что это возможно, поэтому я называю это Святым Граалем ».

Маск считает, что это возможно, хотя признает сложность задачи.

«Но если мы сможем это сделать, то стоимость космического транспорта может снизиться в 100 раз», - сказал он, а затем изложил концепцию в терминах, которые большинство людей может оценить на собственном опыте. «Представьте, что вам нужно покупать новую машину для каждой поездки; вам понадобятся две машины для поездки туда и обратно. Вы бы не стали слишком много брать с собой машины ».

Вы можете следить за старшим писателем demokratija.eu Майком Уоллом в Twitter: @michaeldwall . Следите за demokratija.eu, чтобы быть в курсе последних новостей космической науки и исследований в Twitter. @Spacedotcom и дальше Facebook .